Was ist Kultur? Was bedeutet Zivilisation?

Als Teenager wurde ich Fan der „Kulturgeschichte der Menschheit“ von Will Durant, die damals gerade in einer deutschen Übersetzung herauskam. Zum Geburtstag oder zu Weihnachten bekam ich jeweils einen neuen Band von meinen Eltern geschenkt und stellte schnell fest: Das kann man nicht so nebenbei lesen.

Ich beruhigte mich mit dem Gedanken: Wenn ich mal alt bin, lese ich alle Bände von A bis Z. Jetzt bin ich alt, also habe ich bei Band 1 angefangen: „Das Vermächtnis des Ostens“. Die drei ersten Sätze lauten:

Kultur (im Original: civilization) ist soziale Ordnung, welche schöpferische Tätigkeit begünstigt. Vier Elemente setzen sie zusammen: wirtschaftliche Vorsorge, politische Organisation, moralische Traditionen und das Streben nach Wissen und Kunst. Sie beginnt, wo Chaos und Unsicherheit enden.

Aber wie soll man Barbaren des 21. Jahrhunderts Zivilisation erklären? Dumpfbacken z. B., die im Zweistromland, dem heutigen Irak, jahrtausendealte Baudenkmäler zerstören. Vermutlich haben sie nie von den Sumerern gehört, die einmal dort gelebt und die Keilschrift erfunden haben. Sie ist zwei- bis viermal (!) so alt wie die „Heiligen Schriften“ der Juden, Christen und Muslime, auf welche so viele Wirrköpfe sich heute berufen. Und weil sie niemals Bücher wie die von Durant lesen, wissen sie nicht, dass manches „Neue“ aus älteren Texten abgeschrieben wurde.

Will Durant hat uns ein gewaltiges Werk hinterlassen. Es war das Projekt seines Lebens. Was ich als Teenager noch nicht wusste: Durant war kein Geschichtsprofessor, sondern Journalist, Lehrer und Philosoph. Und er war ein guter Schreiber, wie allein die folgenden Zeilen über Ägypten zeigen:

… noch heute verkünden öffentliche Ausrufer jeden Morgen in den Straßen Kairos das Zunehmen des Nils. So fließt die Vergangenheit in der stillen Ewigkeit dieses Stromes in die Zukunft über und berührt auf ihrem Wege leicht die Gegenwart. Nur die Historiker machen Einteilungen; die Zeit macht keine.

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